SCHWINN LE VELO DES US

Ignaz Schwinn né à Hardheim (Allemagne) en 1860 travaille sur les tout premiers modèles de bicyclette qui apparaissent alors en Allemagne. Il émigre aux États-Unis en 1891 et fonde l’entreprise Arnold, Schwinn & Company en 1895 à Chicago.

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La création de l’entreprise coïncide avec un intérêt renouvelé pour la bicyclette aux États-Unis, et Chicago devient le centre de l’industrie américaine du cycle, avec une trentaine d’usines produisant plusieurs milliers de bicyclettes par jour. La période d’euphorie des ventes de vélos se termine rapidement, les voitures et les motos remplaçant les vélos comme mode de déplacement. Ignaz Schwinn rachète plusieurs petits fabricants de bicyclettes, et construit à Chicago une usine moderne pour une production de masse. Il se lance dans la motocyclette, et rachète Excelsior Motor Manufacturing & Supply Company en 1912, et Henderson Motorcycle en 1917, pour former Excelsior-Henderson . La division motocyclette de Schwinn est une réussite et devient le troisième fabricant US derrière Indian et Harley-Davidson. logo-moto-300x133À la fin des années 1920, la grande dépression détruit une grande partie de l’industrie de la moto. Schwinn peine à trouver des acheteurs pour Excelsior-Henderson, et la marque est définitivement arrêtée en 1931. Arnold, Schwinn, & Co. est proche de la faillite.

 

Le fils d’Ignaz Schwinn, Frank W. Schwinn prend la direction de l’entreprise, et réoriente l’entreprise vers le vélo. Il réussit à développer un modèle à bas coût, bien adapté au marché. Il voyage en Europe pour trouver de nouvelles idées, et introduit en 1933 le Schwinn B-10E Motorbike, un modèle pour enfants/adolescents, qui imite l’allure d’une moto. L’entreprise améliore le modèle en 1934 et le renomme Aerocycle. Pour ce modèle Frank Schwin persuade « American Rubber » de fabriquer des pneus ballon de grosse section (2.125), il ajoute des gardes-boues profilés, une imitation de réservoir de moto, un phare avant chromé, et une sonnette. L’Aerocycle devient finalement connu sous le nom de paperboy bike ou cruiser, et devient rapidement un classique, imité par ses concurents.

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Pendant les années 1950, les ventes ne progressent que modérément, le gros du marché étant les vélos pour enfants et adolescents. En 1963, Al Fritz, le responsable du design à Schwinn s’intéresse à une tendance adolescente née en Californie consistant à adapter des accessoires de moto, particulièrement des modèles de Bobbers et de Choppers, à des bicyclettes. Cela concerne en particulier une selle dite « banane » de part sa forme, un guidon très haut et relevé, et de petites roues. Fritz conçoit alors un vélo suivant ces tendances, et destiné à être produit massivement. C’est le projet J-38, sorti commercialement sous le nom de Sting-Ray en juin 1963, et qui donne naissance à un nouveau type de vélo, les wheelie Bikes (précurseurs des BMX).stingray-300x225

Schwinn est en pointe sur les innovations technologiques pendant la période de l’entre-deux guerres. Bon nombre de ses apports viennent de l’idée de faire ressembler la bicyclette à une moto, de par la forme du cadre, du guidon ou par la transposition d’accessoires. Le principal apport de Schwinn reste l’invention d’un nouveau type de bicyclette, le cruiser, qui devient typique de la marque et l’icône des bicyclettes américaines.

Schwinn est également reconnu pour son utilisation des pneus ballons, des pneus de grosse section amortissant les chocs et particulièrement confortables, ou son utilisation des freins à rétro-pédalage. En 1937, Schwinn introduit des modèles à freins à tambour arrière et avant. Ces modèles seront recherchés par les inventeurs du vélo tout-terrain, notamment lors des Repacks. Toujours porté par l’idée de l’imitation de la moto, l’introduction en 1963 du Sting-Ray est une innovation qui sera reprise par de nombreux concurrents, mais au succès éphémère.

À partir des années 1970, Schwinn semble perdre cette capacité d’innovation, et est perçue comme une marque âgée, produisant des vélos lourds et inadaptés aux demandes de la clientèle. Schwinn rate en particulier le virage du cyclisme sportif, avec le vélo de route dans les années 1970, et le vélo tout-terrain.

Schwinn a eu involontairement une grande importance pour la naissance du vélo tout terrain. Les premiers constructeurs de VTT dans les années 1970, Joe Breeze et Gary Fisher ont commencé à rouler sur des cruiser Schwinn modifié, avant de construire leur propres modèles de cadre, directement inspirés des Schwinns de l’entre deux guerres, et en particulier le modèle excelsior.

Le département marketing de Schwinn ne prend pas au sérieux les premiers modèles de vélo tout-terrain, pensant que c’est une mode qui ne durera pas. L’entreprise propose sans conviction en 1978 un modèle basé sur les expérimentations des pionniers, baptisé le Klunker 5, avec un dérailleur 5 vitesses et des pneus à crampon. Peu de marketing est fait sur ce modèle, et n’est pas présent dans le catalogue de la marque. Il est arrêté en 1979. Schwinn est parmi les premiers constructeurs à investir le marché du VTT de masse en 1982. L’entreprise développe ses propres modèles de VTT, le King Sting et le Sidewinder, mais ces modèles ne sont pas vraiment adaptés à la pratique du tout-terrain, notamment les freins, le guidon, les développements et Schwinn rate finalement le virage du VTT. Des entreprises comme Specialized ou Fisher  proposent des modèles plus adaptés, et obtiennent un vrai succès dans un marché qui devient rapidement considérable.

De nos jours, Schwinn propose essentiellement sa spécialité; les cruiser, mais également des gammes plus modernes de vélo hybride, électrique, pour enfants, de tout terrain et de route à bas coût.

Modèles historiques de Schwinn :  Aerocycle (1935),  Schwinn Excelsior(1936), cycle truck (un vélo cargo de 1939), Schwinn Black Phantom (1949), Varsity (1960), Sting-Ray (1963).

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P.S. : Je remercie le site Wikipedia pour son article magnifique sur la société Schwinn dont je me suis très largement inspiré.

 


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